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Arborists in the Service of Trees
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2019 / February

Lynn Su /photos courtesy of Chuang Kung-ju /tr. by Geof Aberhart


Living in the modern concrete jungle, we almost inevitably feel somewhat removed from the wilderness. There are plenty of tree-lined roads in the city, so trees are far from being strangers to us, but when was the last time you climbed one? When was the last time you even thought about it?


On a rare fine and sunny winter’s morning, Taiwan Panorama visits the outskirts of Tongxiao in Miaoli County. The satnav guides us to a private lot off County Road 48 which looks as if it may become a campground, although at present the construction work is still piecemeal.

The vegetation here has been left to grow wild for some time, and comprises not just brush, but trees tall and short with dense foliage. On closer inspection, there are plenty of epiphytes clinging to the branches, while amid the trees we see a few human shapes shuttling around.

Professional pruners

The older generation may have climbed trees for fun in their youth, and the figures in these trees, mostly in their 20s and 30s, share the same joy as they clamber up to ten or 20 meters above the ground. But in fact these are professional arborists who have gained certification from the International Society of Arboriculture (ISA).

Weng Heng-bin, nicknamed Duck, is a strapping young man who clambers around the trees like a natural; a more fitting nickname would be Monkey. The first licensed arborist in Taiwan, he grew up in Yunlin and laughingly calls himself a country boy.

Weng strikes one as a nature-loving boy who never grew up. While he majored in civil engineering, he spent most of his time with the Scouts; “Scouting was basically my real major,” Weng jokes.

It should come as no surprise, then that he went on to study environmental education in graduate school, then volunteered with the Society of Wilderness as a guide, and also worked with a company promoting outdoor activities.

“When I first learned to be an arborist it was for fun,” he remarks matter-of-factly.

Back then there were no professional arborists in Taiwan, so his teachers were from Hong Kong, including former HK ISA chair Sammy Au. As the instructors could only make teaching visits to Taiwan from time to time, they passed on their skills in fits and starts. In March 2015, the first batch of students went to Hong Kong to take their licensing tests. Three passed, becoming Taiwan’s first arborists.

Two years ago, Weng and two friends got together to start their own company, Climbing Tree, which not only does tree pruning, but also offers tree-climbing experiences and instruction in arboriculture.

I speak for the trees

Aside from being the first ISA-licensed arborist in Taiwan, what sets Weng apart from other arborists is the strength of his love and respect for nature. Whenever he takes students out to climb, he not only opens a window for them onto nature, but also works to promote environmental education.

Relying on his professional knowledge, he goes into detail about each tree, fostering a subtle change in each student so that they too begin to really notice each individual tree.

In addition to the basics, like species, vigor, and height, each tree has a wealth of information to reveal based on its particular growth situation.

You have to see them at work to really appreciate the intricacy involved in pruning. They can get deep into the canopy, to places cherry pickers can’t reach, and with their professional judgment, cut out the dead branches from the mass without harming any healthy ones. However, they do lose out in terms of cost by time—one arborist can do at most three trees a day, whereas a cheaper cherry picker can take the tops off a whole row with ease.

But leaves are essential to photosynthesis, the process by which all plants stay alive. If you cut the top off a tree, it will have to rely on its reserves of nutrients to grow new leaves in a short time. While they will be able to hold on for a while, if the new foliage is too dense the wind can’t pass through, and the plant tissue at the forks of branches lacks density, so that it may break easily as the tree grows larger. Ultimately, if you treat trees sloppily, you end up hurting yourself too.

“Whenever people used to see trees like that, the general reaction was to say how ugly they are,” says Weng. The arborists tirelessly explain the need for proper care of trees in tireless detail, inspiring people to pay more attention to them. “If more people realize how bad that practice is, then things will eventually change.”

“Learning to love trees is learning to love the environment,” he says earnestly.

Like the animals that live in the trees

As Weng Hengbin says, “In the past, even though I liked nature and went outdoors and up to the mountains whenever I had the chance, I didn’t have many chances to actually climb trees.” If not for climbing trees, our understanding of and interaction with trees would be quite limited. Even these tree doctors, who know trees so well, would miss the chance to see things first hand.

“When I first started climbing trees, I was often amazed to compare what I saw with what I learned from books and find it was all true!” he says.

A tree, standing where it does all year round, may be silent, but it is always selflessly open to any creature. “A tree is its own ecosystem,” says Weng, recalling some of the unusual scenes he’s seen in trees. “Some creatures spend their entire lives in trees without ever coming down, from generation to generation.”

Of course, trees also welcome people to visit. According to ISA standards, as long as a tree has a healthy trunk of more than three inches in diameter, it can be climbed. But the really crazy thing is that arborists will use hammocks known as “tree boats” to spent nights up trees like the creatures that live there.

Of course, some people might be worried they’ll fall. “A lot of the time you just have to trust your aura,” says Weng abstrusely.

Every arborist has a list of trees they dream of climbing one day, and surprisingly Weng says with certainty that the ones he most wants to climb are in Taiwan.

“Taiwan really is a treasure island. Think about it, Taiwan is so small, but it has two of the six Chamaecyparis species that exist in the world. It has many giant trees that are over 3,000 years old, like the groves in the Qilan Forest Recreation Area. And if you transplanted any of Taiwan’s top ten giant trees to Japan, it would get into the top three.”

By climbing trees, arborists like Weng are able to stand on the shoulders of these giants of nature to see further, but at the same time, they also cherish the land at their feet. Perhaps this is another gift that trees can give to humanity.

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站上高處的視角

為樹服務的攀樹師

文‧蘇俐穎 圖‧莊坤儒

早已習慣生活在水泥叢林,對於山野難免有幾分疏離,即便市景裡有不少行道樹日日相伴,對於樹並不覺得陌生,但談到爬上一棵大樹?這樣的念頭,倒是少之又少。


隆冬的早晨,難得的晴光朗朗,這一日採訪團隊來到了苗栗通霄的荒僻郊野,透過GPS的定位,才找到了位在苗48鄉道旁的一處私有地,也許將規劃為露營區,目前裡頭正在進行零星的小規模施工。

這裡的植物被放任生長了多時,除了野草叢生以外,還有高高低低、枝葉茂密的大樹,仔細觀察,除了枯枝夾雜,還有不少附生植物緊緊攀附在枝椏上,只見團團的樹影之中,幾抹人影矯健地穿梭。

修剪樹木作為一種職業

年紀稍長的一輩,也許還有爬到樹上玩樂的經驗,但對於這群樹上的七、八年級生來說,想爬到動輒離地一、二十公尺的高度,雖然起心動念並沒有太大差別,不同的是,他們都是通過國際樹藝協會(International Society of Arboriculture,簡稱ISA)考試,並授予專業證照的攀樹師。

當筆者站在樹下,好奇地觀察攀樹師翁恒斌的工作。在工作時極度專注的他,甚至要求不得與他閒談。原來,修剪樹木可是相當高風險的工作,若不留神,動輒摔落地面、被斷枝砸到或壓傷,甚至還可能被機械割傷,因此,他們必須聚精會神地隨時注意現場狀況。

只見翁恒斌對著其中一棵苦楝反覆打量。原來,這株大樹看似亭亭高聳,仔細一看,其中的一個側枝卻已經枯死,死去的枝幹像是心有未甘,依舊試圖一搏,從與主幹的分岔處另長出一株新分枝。

不過,依照樹勢生長的常態判斷,即便新枝能保命一時,若持續長大,仍會與主幹競爭生存空間,對整株樹來說並非好事。經過一番勘查與評估,翁恒斌與他的夥伴──同時也是攀樹師的杜裕昌,果斷地決定要將整個側枝砍掉。

只見他身手俐落地將投擲袋丟到椏杈上,再將後頭連接的投擲繩換成正式的攀樹繩。重裝上陣的他戴著頭盔,身上纏著繩索,另外還有吊帶、鉤環、手套、護目鏡,乍看令人眼花撩亂。而這一切進行地相當快速,不消一會兒,就已經站上了高處。

踏穩步伐的他,呼喚著樹下的夥伴,杜裕昌將小型鏈鋸藉繩索運到樹上,只見他手執機械,穩健地下刀,粗大的側枝節節地斷裂,掉落至地面,最後順利完成工作,回到地下。

全台灣僅有10人的新興職業

被暱稱為「鴨子」的翁恒斌,身材精悍、在樹上來去自如,根本更適合被稱作猴子。全台灣第一個取得攀樹師證照的他,小時在雲林長大,他坦率地笑稱自己是一名鄉下人。

這個喜歡自然懷抱的野孩子似乎從來沒長大過。長大後雖然念了土木系,卻花了大把時間在童軍社團,「應該說念土木社、童軍系啦!」翁恒斌自我調侃著。

也因此,他順理成章地讀了環境教育研究所,擔任荒野保護協會的解說志工,並曾在推廣體驗戶外活動的公司工作。

「當初學攀樹,只是因為想玩。」翁恒斌說得理所當然。

由於過去台灣並沒有專業攀樹師,他的老師,是來自香港的樹藝師前輩,包括前香港ISA會長歐永森等人。藉由老師每隔一段時間來台教學的方式,斷斷續續將這套專業技術教給學生。這批學生在2015年3月到香港參加由ISA舉辦的證照考試,通過考試的其中3人,成為台灣首批攀樹師。

如今,全台不過才10名攀樹師,完全稱得上是新興職業。翁恒斌說:「我們公司也有全台灣第一位女攀樹師哦!」從大學期間就開始接觸攀樹活動的許荏涵,目前才畢業2年,也是台灣最年輕的攀樹師。

攀樹資歷邁入第7年的翁恒斌,在2年前與朋友合夥,成立了以樹木工作為主的公司「攀樹趣」,除了樹木修剪,他們也從事攀樹體驗活動與攀樹專業教學。

能解樹語的攀樹人

如果說,翁恒斌與其他的攀樹師有什麼不同,除了作為全台第一個取得ISA證照的人,另外就是他對自然的喜愛與尊重。每次帶學員攀樹,除了為人開啟與自然親近的一扇窗,更為推動環境教育不遺餘力。

藉著他們在樹木上專業知識,解讀身旁的每一棵樹,也讓學員在無形中潛移默化,開始留意到近在身邊的樹。

除了最基本的樹種、樹勢、高度,每一棵樹的生長狀態,都蘊含著大量的訊息,好比被增生組織包覆起來的傷口結痂;或者因為腐朽菌入侵而裸露、空洞的心材;還有因外力被大面積截斷,為了極力求生而在短時間內長出的水芽……。

只要親自看過他們的工作現場,就能了解到修樹工作的細膩,他們深入吊車無法抵達的樹冠深處,經由專業的判斷,將錯綜複雜的枯枝逐一剪除,又不傷害到健康的枝幹。只是,以時間成本來說,1位攀樹師1天至多可修到3棵樹,自然不比一般便宜行事的作法──出動吊車,一整排快速地齊頭式截斷。

但對一棵樹來說,負責行光合作用的樹葉,如同一顆樹的生命來源,被齊頭截斷的大樹往往為了求生存,用盡僅存的養分,在短時間內長出大量的新葉,雖然能夠撐過一時,卻因為新生的枝葉過度茂密,風無法穿過,加上枝椏分岔的地方,組織較不密實,長大以後,反而更容易斷裂、倒塌。由此看來,草率對待樹的結果,最後傷害到的還是人自己。

「過去看到這樣的樹,一般人的反應頂多說,好醜哦!」翁恒斌說。他們不厭其煩地講解,喚起人對樹的關注,「如果有越來越多人知道這樣不好,那事情也會跟著改變。」

「能夠愛樹就會愛環境。」他肯定地說。

如同樹上的生物一般

就像翁恒斌所說:「以前雖然喜歡自然,一有機會就往戶外、山裡跑,但卻不太有機會爬到樹上。」若非因為攀樹,我們對樹的認識、互動,依舊相當受限,甚至是相當了解樹的樹醫生,因為不會攀樹,也錯過了眼見為憑的機會。

「剛開始學攀樹的時候,常常很驚嘆,可以對照到書上的知識,發現到這些原來都是真的!」他說。

而終年屹立在同一處的大樹,雖然沉默無語,卻永遠無私地向任何生物張開雙臂,「一棵樹就是一個生態系,」翁恒斌想起自己在大樹上看過的絕奇風景,「有些生物,終其一生,甚至是下一代,都只生活在樹上,沒有下來過。」

當然,樹也歡迎著人的造訪。依照ISA的規定標準,只要直徑超過3英吋的健康樹幹,就適宜攀爬;更瘋狂的,他們會在樹上綁上俗稱樹船(tree boat)的專用吊床,仿效樹上生物,在樹上過一夜。

雖然,這讓人難免有些遲疑,難道不會掉下來嗎?「很多時候,要相信你的氣場。」翁恒斌說得玄祕。

也許,攀樹最難以言傳的,就是在攀爬的過程中,與大樹心領神會的相交過程吧──雖然,也有令人不安的時刻。

「那是一棵很孤寂的樹。」杜裕昌回憶著,那是位於神木村的萬年神木,也是他唯一一次攀爬神木的經驗。

名列台灣十大神木第九名,也是唯一一棵闊葉樹的萬年神木,默默存在了一、兩千年,甚至比你我的祖先都還更早存在這片土地上,現今卻單獨聳立在土石流的河道旁,四周盡是裸露的大地,從高處看來,格外怵目驚心。

而對於每一位攀樹師來說,心中難免有一份夢想攀爬的名單,但出乎意料,翁恒斌篤定地說,最想爬的,還是台灣的樹。

「台灣真的是寶島!」他忍不住滔滔不絕,「你想想,台灣的土地面積真的很小,但全世界的檜木共有6種,光是台灣就有2種;不僅超過3,000歲以上的神木很多,還有像棲蘭神木園區的神木群;甚至把台灣十大神木拿到日本,絕對都可以排進前三名!」

因為攀樹,他們像踏在大樹的肩膀上,因為站得更高,可以看得更遠,卻也更珍重腳下的土地,這也是大樹帶給人的一項無形餽贈。

木の上の専門職

樹木を護るアーボリスト

文・蘇俐穎 写真・莊坤儒 翻訳・久保 恵子

都会のコンクリートジャングルでの生活に慣れてしまい、山野から遠く離れてしまった私たち。市内には多くの並木が連なり、毎日目にしていて、樹木は見知らぬものではない。だが、大木に登るとなると、そんなことを思い立つことはめったにないだろう。


厳冬の早朝、好天に恵まれたこの日、取材班は苗栗県の辺鄙な山林を訪れた。GPSで位置を確認しながら、苗48号道路の傍らの私有地を探し当てた。キャンプ場になるのか、現在では小規模な工事が行われていた。

長年にわたって放置されていた山林は叢が生い茂り、高低異なる各種の樹木が枝を張っていた。よく見ると、枯れ枝が入り交り、寄生植物が幹から枝に蔓を這わせる中、何人かの人が枝から枝を渡っているのが見える。

 樹木剪定は専門職

年配の方ならば、木登りの楽しさを経験したことがあるかもしれない。樹上の20、30代の人にとっても、高さ10メートル余りにもなるが、楽しさには変りはない。ただ、彼らは全員、国際アーボリカルチャー協会(ISA)の試験に合格したプロの樹護士(アーボリスト)なのである。

樹護士翁恒斌の作業を見ると、実は樹木剪定はハイリスクの仕事で、うっかりすると落下したり、機械に手を挟まれる。そのため神経を集中し、現場の状況に注意する必要がある。

一本の木を調べていたが、この木は、一方の枝が枯死していて、幹に繋がるところから別に新しい枝を出そうとしている。しかし、樹勢から見てこの新しい枝を残すと、幹と栄養を奪い合い、木全体にとってはよくない。そこで翁恒斌ともう一人の樹護士である杜裕昌は、この枝を切り落とすこととした。てきぱきと木の股にアンカーをかけ、ロープをかけていく。頭にはヘルメット、体にロープを巻き付け、サスペンダー、フック、手袋、ゴーグルと重装備ながら、素早く移動し、程なく樹上の高い位置に立っていた。

足取り確かに、樹下のパートナーと声を掛け合いながら、杜裕昌は小型のチェーンソーを樹上にロープで引き上げた。手慣れた手つきで機械を操り、大きな枝が切られて地面に落ち、作業が終ると安全に地面に降り立った。

台湾では12人の新しい職業

精悍な体つきで樹上を自在に動き回る翁恒斌はあだ名のダックよりサルの方が似つかわしい。台湾で最初の樹護士となった彼は、雲林県で生まれ育ち、自分は田舎者と言う。自然を愛する野育ちの子は、今も子供のままのようで、大学は土木学科に進んだが、多くの時間をボーイスカウトに過ごした。ボーイスカウトが本業と彼は笑う。

そのため、大学院は環境教育研究所に進学し、荒野保護協会の解説ボランティアに参加し、アウトドア体験活動の会社に勤務していた。

「そこで樹護士を学んだのも遊びでした」と、彼にとって当然の道だった。

台湾には専門の樹護士がいなかったため、香港ISA会長の欧永森などの専門家に学んだ。定期的に台湾を訪問する先生について、断続的に専門技術を学んだのである。これら台湾の学生が2015年3月に香港でISAのライセンス試験を受け、うち合格した3人が台湾初の樹護士となった。

樹木と語り合う樹護士

今年7年目の翁恒斌は、2年前に友人と樹木ケアを主とする会社「攀樹趣」を開設した。樹木の剪定に加え、体験活動や樹木ケアの講座も行う。

翁恒斌とほかの樹護士は何が違うかと言うと、自然への愛着と尊重だろう。受講者向けの体験活動は、自然に親しむ扉を開くと共に、環境教育にも力を尽くす。

樹木に関する専門知識を用いて、傍らの樹木を解説しながら、身近な樹木に注意を向けさせる。基本的な樹木の種類、樹勢などの情報に加えて、高さ、それぞれの生長状態など、樹木に関する多くの情報が含まれる。

彼らの作業現場を見ると、樹木ケアの作業の繊細さが分る。クレーンでは届かないような樹冠にあって、複雑に絡まる枯れ枝を専門的に判断し、健康な枝を傷つけないように剪定を行う。ただ、時間もコストである。クレーンを使って一斉に同じ高さに切る安上がりな方法に比べて、樹護士一人で一日に三本までしか剪定できない。

しかし、樹木にとっては光合成をおこなう葉が生命の源泉である。一律に切られた大木は、残された僅かな養分を使い。短期間で大量の葉を伸ばす。それで一時はもつのだが、枝葉が茂りすぎ風通りが悪くなり、幹の股の部分は組織が粗くなって断裂し、倒れやすくなる。いい加減な対応の結果、人間にも害が及ぶのである。

「こんな木を見て、人は醜いと言います」と言う。こんな時、あれこれ説明し樹木への関心を呼び起こし、これではいけないと思ってもらえば、事態は好転する。木を愛するとは環境を愛することなのである。

樹上の生物のような樹護士

「以前は自然が好きといっても、木に登ることはありませんでした」と言うが、木に登らなければ樹木への認識には限りがある。木を理解する樹木医といえども、登らなければ直接目にする機会がない。

「木登りを始めた時は、本の知識が本当だったと知り、驚くばかりでした」と語る。

一年中同じ場所に立ち続ける大樹は、何も語らないが大きく枝を広げ生物を迎える。一本の木は一つの生態系と、翁恒斌はかつて大樹の上から見た絶景を思い起す。生き物の中には何世代も地に下りず、一生を樹上に過ごすものもある。

樹木は人の訪問を歓迎する。ISAの規定では幹の直径が3インチ以上の健康な木であれば、木登りできる。時には、樹上にツリーボートを吊るして、樹上の生物のようにここで夜を過ごす。

落ちはしないかとしり込みしたくなるが、「まずは自分のオーラを信じることです」と、翁恒斌は思わせぶりである。

多くの樹護士の心中には、一度は登ってみたい樹木のリストがあるが、翁恒斌はきっぱりと、台湾の木が一番と言う。

台湾は本当に宝の島だと、熱く語る。「台湾は面積こそ小さいのですが、世界にあるヒノキ6種のうち、台湾には2種あります。棲蘭神木パークの神木群など、3000年以上の神木も数多く、台湾の神木10位までを日本にもっていけば、すべて3位以内に入ります」と語り続ける。

彼ら樹護士たちは、大樹の肩に登ってより高く遠くまで見渡しながら、足元の土地を大切にする。これも大樹がもたらしてくれるもう一つの無形の恵みなのかもしれない。

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