Remaking Zhushan

Ho Pei-jun's Recipe for Small-Town Renewal
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2019 / May

Esther Tseng /photos courtesy of Jimmy Lin /tr. by Phil Newell


Ho Pei-jun, president and founder of Town­way Cultural and Creative Corporation, started out with operating the “El Patio del Cielo” guesthouse in Nan­tou County’s Zhu­shan Township. From there he has gone on to organize work exchanges (in which people exchange labor or skills for accommodation), evening temple runs, and the “Guang­dian Forum,” and has attracted young people to start businesses in Zhu­shan. Without relying on any government resources, he has transformed this little town, driving its development and creating a unique revitalization experience for rural areas and small towns in Taiwan. In fact, he has even exported his formula for “small-town renewal” overseas.

 


 

Strolling through a verdant bamboo forest, the light breezes that blow through the bamboo make a soughing sound. The poetic, meditative atmosphere calls to mind the fight scene in a bamboo forest in Ang Lee’s film Crouching Tiger, Hidden Dragon. But this place is the Da’an Forest Road in Nan­tou’s Zhu­shan Township, which has the largest “sea of bamboo” in all of Taiwan. Ho Pei-jun often walks here as he thinks about Zhu­shan’s future.

Zhushan, which means “bamboo mountain,” lives up to its name, having as much as 50‡60 square kilometers  of bamboo forest. In the 1970s and 1980s it was a wholesale distribution center for Taiwanese bamboo as well as a bastion of bamboo product processing, and it earned a great deal of foreign exchange for Taiwan. However, it has a similar story of decline to other small Taiwanese towns that relied on traditional manufacturing: Fact­or­ies have relocated to mainland China, bamboo products have been replaced by plastic or metal ones, the population is aging, and young people have moved away.

What can I do for society?

Ho Pei-jun, who was born in Nan­tou’s ­Shuili Township, happened upon an abandoned century-old three-sided residential compound at 800 meters altitude in Zhu­shan’s Da’an Village when he was studying at ­Chang Jung Christian University. Deeply concerned by the loss of local ­culture and armed with a sense of mission rarely seen among young people of his age, after finishing his military service Ho went everywhere looking for a loan to buy the place and convert it into a guesthouse, with the intention of “conserving a historic site.” Despite running into many brick walls he persevered, and finally convinced a bank manager to take his ideals on board and loan him NT$10 million.

Ho discovered that while the number of tourists coming to Zhu­shan was on the rise, the local resident population had declined sharply, from 80,000 to 50,000. The bus station formerly operated by the Taixi Bus Company, a landmark in the town center, had closed down for lack of passengers, and was threatened with demolition. There­after, Ho’s mission in life turned from renovating a derelict homestead to revitalizing a disused bus station and a declining town.

Adopting a new “hometown”

To give visitors to Zhu­shan a place to stay overnight and enable them to experience the sights and feel of the township, Ho used his homestay as a base from which to link up with old shops selling local products. He “transformed the guesthouse into an IKEA,” so that people can buy the things they enjoy there. For example, guests who appreciate the warmth and comfort of the pure cotton bed quilts are directed to the Chen Yi quilt shop, established 70 years ago and Zhu­shan’s only remaining handmade quilt shop, where they can order handmade cotton quilts. The guesthouse also serves rice snacks, and introduces consumers to the Chi­ming Mifu grain shop to purchase them.

In 2010 Ho founded Town­way Cultural and Creative Corporation and proposed his project to “make tourists into sociologists.” He rented a four-story building with two shopfronts for NT$7000 per month to attract young people with creativity and talent to come and “exchange skills for accommodation.” He also founded the “Guang­dian Gathering Place,” a platform for sharing and exchanging experience, where he has regularly held classes and forums, discussing with shop owners and farmers from Zhu­shan how to market local agricultural products and find opportun­ities for development.

Some of the young people who have swapped their skills for accommodation have gone on to make micro-­movies about Zhu­­shan, create travel maps for the town, and produce woven-bamboo QR codes for shops. TV and other media reports on Town­way have promoted these old shops, with their added cultural and creative ele­ments, to the public.

Creativity in culture, travel and farming

The night in Zhu­shan is quiet and still. Almost every family is watching a TV drama series, and as we glance into homes as we cycle along the road, we can follow the plot. To relieve stress, Ho Pei-jun goes for evening runs with Lin Jia-hong, who came home to take over the family business, and the two men chat as they run. Their con­versa­tion often revolves around a quite serious topic: What can be done to revive the waning bamboo crafts industry?

Lin Jia-hong is the third-generation boss at Yuan­tai Bamboo Crafts. His family history is a microcosm of the rise and fall of the bamboo industry in Zhu­shan. The first generation made bamboo ear cleaners, while the second made knitting needles. They prospered for a while, but with the advent of knitting boards in 2005, production of knitting needles declined. Lin returned to take the reins of the family business in 2010. He experimented with techno­logical upgrading and new forms of marketing, but met with little success in a shrinking market. Then, after securing reliable supplies of bamboo, in 2015 he put out a bamboo toothbrush and began to appeal to customers based on environmentalism and natural materials. He accompanied this with DIY craft experience classes, and now each year he sells 50‡60,000 toothbrushes. Beyond the factory he has also opened a brick-and-mortar shop, where some of the most popular products include bamboo drinking straws and travel cups. Continuing to develop bamboo products for daily life is Lin’s way of reviving this sunset industry.

Ho Pei-jun’s approach, on the other hand, was to found the Nantou County Bamboo Life Cultural ­Association, which was established in 2013. He brought back in­struct­ors to once again train people in bamboo crafts, such as making bamboo baskets and vases, and sought out enterprises interested in purchasing such products to negotiate sales contracts.

In 2015 Ho rented another disused space: the second-­floor former employees’ dormitory of the old Zhu­shan Bus Station. He used 5,500 six-foot-long strips of bamboo to weave openwork false ceilings and pillar cladding for the dormitory, transforming it into a cultural space called “Be­Young Garden.” By the end of 2018, Be­Young Garden was serving dishes made using locally grown ingredients, including chicken in bamboo sauce, stewed pork with bamboo shoots, and mashed sweet potatoes. This is not only an example of Townway’s approach to revitalizing a space, it is also significant in terms of the re-emergence of bamboo crafts in Zhushan.

At present Townway is energetically promoting a farmers’ market in Zhu­shan. One of the farmers who takes part is Michael Lin, who left Zhu­shan after gradu­ating high school, then returned home three years ago to be at the side of his father, who was in the final stages of cancer. After his father’s passing, Lin decided to retire from his career in mechanical engineering and remain in Zhu­shan to look after his 84-year-old mother. He began learning the basics of farming from the courses offered by the Farmers’ Academy of the Council of Agriculture, and then built the AOM Farm on his family property. In 2018 income from the farm began to stabilize. In particular he uses eco-friendly farming methods to cultivate baby corn on 6,000 square meters of land. Crisp and sweet, it can be harvested in reliable quantities each month.

Other vendors at the farmers’ market include organic tea farmer Chen Yi­long, who has held organic certification for over a decade; farmer Chen Shou­rong, who harvests his spring bamboo shoots before dawn, when they are still wet with dew; and Su ­Lianqi, whose sweet potatoes are made all the sweeter, and firmer to the bite, by the wide differences in Zhu­shan’s day- and nighttime temperatures.

In his efforts to attract entrepreneurs to Zhu­shan, one day when Ho Pei-jun was driving through neighboring Lin­nei Township in Yun­lin County and saw Vannesa Chu selling man­tou steamed buns from a roadside stand, he promptly invited her to relocate to Zhu­shan, a sugges­tion she acted on by opening a shop there. She takes part in activities at the Guang­dian Gathering Place and is ­following Townway’s approach to reviving this small town, using Zhu­shan sweet potatoes and other local ingredients to make her steamed buns. Others located close to Town­way’s base include Chen Si­fan, who makes soap by hand, Chiu Ping-­chang, second-generation owner of a bamboo supply firm, and the painter Mon, together forming a cluster of young entrepreneurs.

Exporting the Taiwan experience

Whether it be Lin Jia-hong, who returned to Zhu­shan to take over his family business, Michael Lin, who retired and started a second life there, or Vannesa Chu, who relocated there, thanks to Town­way’s initiatives they are all creating business and job opportunities in this little town. Moreover, through street runs and other activities Townway has drawn in the entire community, driving its revival. Isn’t this precisely the meaning and value of regional revitalization? Faced with the decline and aging of the local population, local citizens and enterprises are taking it upon themselves to develop the local economy, attracting jobseekers, entrepreneurs, and retirees back to Zhu­shan, and thus giving the town a new lease on life. They really are achieving the goal of “creativity + innovation + entrepreneurship = revitalization.”

The Executive Yuan has declared 2019 to be “Regional Revitalization Year One.” Ho Pei-jun defines “regional revitalization” as “building an environment in which localities can develop sustainably, and giving localities core operating capabilities.”

Ho Pei-jun’s approach to regional revitalization is not only flourishing in Taiwan; he has also been invited to Malay­sia, Singapore, and Hong Kong to deliver some of the more than 100 lectures he gives each year, dazzling audiences with the revelation that there is a small town in Taiwan where development is based on such profound thinking. In particular, with the mainland Chinese government promoting its top-down “rural revitalization strategy,” Zhu­shan’s example is attracting mainland businesses and rural political leaders to visit Taiwan on fact-finding tours, or even to send personnel to Zhu­shan for training.

Everyone is a Zhushan person

In order to transform outsiders into “Zhu­shan people,” Ho Pei-jun has also come up with the idea of “digital revitalization.” Any visitor who comes to Zhu­shan can contribute to the town on some way. By scanning a QR code, people can register as “digital townspeople,” and after de­posit­ing money in a virtual wallet, make payments using the ­guangbi—Zhu­shan’s own virtual currency. Through blockchain technology, a record can be kept of consumer’s shopping behavior. This is significant for supporting local small farmers, bamboo craft producers, and cultural and creative enterprises. In the future these data can be used as reference material for local governance.

Ho Pei-jun has courageously put his dreams into practice, and over the last 14 years has transformed a dilapid­ated old house, an old bus station, and even the entire town of Zhu­shan. He says: “All difficulties are sources of sustenance, and every challenge or learning experience provides a great opportunity to transform one’s situ­ation.” It is like the bamboo plants in the forest, which grow by only three centimeters in the first three years, but starting in the fourth year rise by 30 cm per year.

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看見竹山

何培鈞的小鎮創生學

文‧曾蘭淑 圖‧林格立

「小鎮文創」創辦人何培鈞在南投縣竹山鎮從經營「天空的院子」民宿開始,陸續舉辦專長換宿、廟口夜跑、光點論壇,吸引年輕人到竹山創業,在沒有依賴政府資源情況下,翻轉小鎮的風貌,帶動竹山的發展,成就台灣鄉鎮獨特的創生經驗,甚至將「小鎮創生學」輸出海外。

 


 

走在蒼翠的竹林間,微風吹過,發出颯颯的聲響,充滿禪意與詩意,令人想起李安導演的電影《臥虎藏龍》在竹林裡比武追逐的俠客。但這裡是南投縣竹山鎮大鞍林道,有著全省最大的竹海,小鎮文創的創辦人何培鈞經常在此散步,思考竹山小鎮的未來。

「竹山」地如其名,擁有廣達五、六千甲的竹林,1970~1980年代是台灣竹材批發的集散地、竹製品加工的重鎮,為台灣賺了不少外匯。但隨著工廠外移中國大陸,竹製品被許多塑膠、鋼鐵製品取代,人口老化、青壯人口外移,竹山的沒落,與台灣其他傳統製造業小鎮有著相同的故事。

我可以為社會做什麼?

原是南投水里人的何培鈞在長榮大學就讀時,意外在海拔800公尺高的竹山大鞍里,發現了一個廢棄的百年三合院,由於有著時下年輕人少見的使命感,並感慨文化的逝去,基於「保存古蹟」的信念,退伍後的何培鈞憑著一股憨膽,屢屢碰壁後,終於說服一位銀行經理認同他的理念,貸款千萬給他,將三合院整修成民宿「天空的院子」。

「我在1979年出生,可以說是台灣最好的年代,」總是穿著一件簡單T恤的何培鈞說:「我的爺爺奶奶、父母胼手胝足,讓我受最好的教育,經常提醒著我,不要問社會為我做了什麼,而是我可以做什麼去改變社會。」這是他經營民宿希望活化百年廢墟的初衷。

何培鈞發現竹山觀光人潮雖然增加,但住民卻從8萬人驟減至5萬人。特別是921地震後發生悲情式的外移現象,還有新建的交流道,讓遊客繞過竹山鎮,直接去附近的紫南宮或是杉林溪,而鎮中心的地標台西客運車站也因為乘客不足而停駛,甚至面臨拆毀的命運。從活化廢墟老宅,到活化廢棄的客運車站、小鎮,成為他念茲在茲的終身志業。

把他鄉變故鄉

為了讓前來竹山住宿的旅客,也能體驗小鎮的風情,何培鈞先以民宿為基地,串聯當地的特產老店,把民宿「IKEA化」,喜歡就買回家。例如消費者住宿體驗了純棉棉被的溫暖與膨鬆,就介紹到鎮上70年歷史的振益棉被店訂製手工棉被,這也是鎮上碩果僅存的手工棉被店;民宿內也供應米香的小點心,並直接介紹消費者到啟明米麩店採購。

2010年他索性成立「小鎮文創股份有限公司」,提出「讓觀光客變社會學家」的方案,以每月7,000元租金,承租了一棟有兩個店面的4樓透天厝,吸引有創意、才華的年輕人來此「以專長換宿」。他又成立經驗交流平台「光點小聚」,定期舉辦課程和論壇,與竹山店家、小農討論如何行銷農特產、尋找小鎮發展的契機。

這背後還有他毛遂自薦到雲林科技大學演講,數位媒體設計系的老師張文山認同企業與在地連結的理念,帶領學生展開第一波的青年換宿,並結合學生在包裝設計與行銷的發想,將原本一大包裝在透明塑膠袋裡的米香,開發成「一口米香」的「文創」商品,主動遊說竹山在地的國泰人壽、合作金庫洽購,作為企業禮品,讓很久沒有做到大生意的米香店老闆娘樂得笑呵呵。

「以專長換宿」的青年們還拍了竹山故事的微電影、製作了小鎮旅行地圖,以及為店家掛上竹編QR Code,這一系列的行動,隨著電視等媒體採訪「小鎮文創」,也把加了文創元素的老店家推銷出去。

小鎮創生學: 文創、旅創、農創

竹山的夜晚,寧靜而寂寥,每一家都在看電視連續劇,在路上邊騎腳踏車,邊往每一家裡面看,還可以把劇情連起來。何培鈞先是與返家接班的林家宏夜跑、抒壓,邊跑兩人邊聊,透過網路的串聯、開團,在廟口集結,一度發展成好幾百人的路跑,鄉親熱情贊助物資、擔任奉茶志工,甚至吸引外地人來快閃共襄盛舉,直到當地警局大喊維安吃不消後,才喊停。

何培鈞與林家宏運動夜跑時,兩人常常邊跑邊圍繞在「如何振興沒落的竹藝產業」這個沈重的話題上。

林家宏是元泰竹藝社的第三代,他的家族也是竹山竹產業興盛與衰敗的縮影。第一代做「耳扒」,第二代做打毛線的竹棒針,一度享有榮景,由於2005年釘板的出現,讓竹棒針生產走下坡。林家宏2010年回家接棒,嘗試轉型、行銷,克服竹材供應不穩定等許多難關後,2015年他推出竹牙刷,環保、天然材質的訴求,搭配DIY的體驗課程,現年銷五、六萬支,還在工廠之外,開了實體店面,竹吸管、元氣凹豆杯都是店內人氣商品。持續開發竹藝的生活用品,是林家宏振興夕陽竹產業的方式。

何培鈞的做法則是2013年成立竹生活文化協會,找回竹藝老師重新培訓竹工藝師,製作竹籃、花器等竹藝品,找企業洽購,藉此復興竹藝品。

2015年他再租下2樓廢棄不用的台西員工宿舍,以5,500條的竹片編成天花板與廊柱,改造成為「竹青庭人文空間」;2018年底供應醬筍雞、筍干焢肉、地瓜泥等呼應在地食材的餐點,不只是小鎮文創活化場域的一個例子,也具有重現竹山竹藝的意義。

今(2019)年公車恢復行駛至台西客運站,一樓候車大廳還有新開張的台西冰菓室,用竹碗盛裝冰淇淋,以及使用新鮮竹材作成的外帶杯,無一不是想導入竹山竹藝與在地產業。

竹藝品與小農特產展示,這是目前小鎮文創努力推銷「小鎮農春」的重點。就像高中畢業即離開竹山的林承陽,在3年前陪伴癌末的父親走完人生最後一程後,決定從本業機械業退休,留在竹山陪伴84歲的母親。先在農委會農民學院的課開始學習耕作,將家中耕地闢建成艾合美農場。2018年開始有了穩定的收成,尤其是種了6分地的紅鬚玉米筍,採用生態農法,又脆又甜,每月穩定採收。

「小鎮農春」市集裡還有已發展有機認證超過十年的有機茶農陳儀龍,天未亮即採收含著露珠、農民陳熟榮戲稱為「孝筍」的竹山春筍,以及因日夜溫差大,又甜又Q的地瓜。濁水溪社大有機栽培班班長蘇鏈琪說:「小鎮文創協助我們產品設計,尤其是發展電商的通路,對我們很有幫助。過去到街頭擺攤,還要擔心東西賣不掉,現在客人下訂,我們早上採,產地直送,農民可以專心開發生產,下一步還要推出蔬菜箱,滿足客戶更多需求。」

為了吸引創業人口,何培鈞某日開車路過隔壁的雲林縣林內鄉,看到路邊擺攤賣饅頭的渠珈朵,就開口邀請她移居到竹山。渠珈朵不怕被騙,果真轉到竹山開店,參加光點小聚,跟隨小鎮文創的理念,使用竹山地瓜等在地食材做饅頭。還有做手工皂的陳思帆、竹材材料商第二代的邱炳昌、彩繪家顧孟菁,圍繞著小鎮文創這個基地,形成青年創業的聚落。

小鎮遊學,輸出台灣經驗

不論是回鄉傳承家業的林家宏、退休重啟第二春的林承陽,或是移居的渠珈朵,在小鎮文創的倡議與陪伴下,他們創造了小鎮商機,增加了就業機會,同時透過路跑等活動,吸引全鎮參與,帶動小鎮活力,這不正是「地方創生」的意義與價值嗎?因應小鎮人口的老化與凋零,由當地民眾與企業自主發展在地經濟,讓就業、創業與退休的人口回流,再創生機,達到「創意 + 創新 + 創業 = 創生」的目標。

適逢行政院訂定2019年為「創生元年」,何培鈞為「創生」下了定義:「建立地方可持續發展的生態,讓地方有核心運作的能力。」

他解釋,創生不是像辦一場潑水節,活動結束了,什麼都沒有留下。幾十年來,不論中央或地方發展社區營造,不管是振興老街、鬧市、商圈,均要求要有人潮與錢潮兩個指標。「但現今我們不是要問補助地方辦了多少活動?地方官員剪了多少次綵?而要問保護了多少當地文化?讓多少離鄉的遊子留下來?文化創意產業是否可以與市場對接?」

何培鈞的「創生學」,不僅在台灣發光,每年超過上百場的演講中,經常受邀至馬來西亞、新加坡、香港分享,紛紛驚豔台灣有一個小鎮有如此深度思考層次的發展。尤其是中國大陸政府由上而下推動「鄉村振興」計劃,他受邀從大陸沿海講到內陸,講授竹山小鎮創生的案例,甚至吸引許多大陸企業與鄉鎮領導前來台灣取經,甚至把人送到竹山受訓,實地觀摩學習,透過小鎮一日訪「食、宿、學」的遊程,體驗小鎮創生的實例。

把全世界的人變成竹山人

這幾年,好不容易竹山鎮人口從「急遽減少」變成「緩慢減少」,為了要把外地人變成竹山人,何培鈞再推出「數位創生」的點子。任何來到竹山的旅客都能為當地有所貢獻,透過掃描QR Code,可以註冊登記成為竹山的「數位鎮民」,再藉由儲存現金轉變成線上支付的「光幣」,結合區塊鏈技術,可以記錄消費的足跡與履歷,顯示消費者的購買行為,具有支持在地小農、竹藝家、文化創意產業的意義;這些數據未來也可以成為地方治理的參考。

何培鈞說,他是十分感性的人,每次與太太看電影,都是他先感動、先掉淚。但他卻勇敢地實踐夢想,14年來翻轉一個沒落的古宅、舊車站至竹山小鎮,他說:「所有困難都是養份,每一個挑戰與歷練都是翻身最好的機會。」就像竹林裡的竹子,前3年只會長3公分,但第4年以後,每年就可以30公分的高速攀升。

南投県竹山郷——

地域に活力を取り戻す何培鈞の「小鎮創生学」

文・曾蘭淑 写真・林格立 翻訳・山口 雪菜

小鎮文創(Townway Cultural and Creative)を創設した何培鈞は、南投県の竹山鎮に民宿「天空的院子」を開いて以来、ワークエクスチェンジ(労働の対価として宿と食事の提供を受ける)や夜間の廟でのランニング、光点フォーラムなどを催して、若者を竹山での起業へと導いている。政府の補助などは受けずに小さな町の姿を変え、竹山の発展を促し、独特の地方創生を試み、さらには「小鎮(小さな町)創生学」を海外へも輸出している。

 


 緑濃い竹林を、さらさらと音を立てて風が吹き抜ける。まるでアンリー監督の映画「グリーンデスティニー」のシーンのようだ。ここは南投県竹山鎮の大鞍林道、台湾最大の竹林エリアである。「小鎮文創」を創設した何培鈞は、しばしばここで散歩をしながら町の将来を考える。

「竹山」という地名の通り、ここには5060平方キロの竹林が広がっている。197080年代、ここは竹材の集散地で、竹製品加工の中心地として少なからぬ外貨を稼いでいた。しかしその後、多くの工場は中国大陸へ移転し、竹製品はプラスチックや金属製品に市場を奪われ、若者は都会へ出て行って人口の高齢化が進んだ。竹山の衰退は、従来型産業に支えられてきた台湾の多くの町村の物語そのものである。

社会のために何かできないか?

南投県水里出身の何培鈞は、長栄大学の学生だった時、標高800メートルの竹山大鞍里で、百年余り前から人の住んでいない三合院(台湾伝統のレンガ造りの民家)を見つけた。この文化財を守りたいという思いから、兵役を終えるとあちこちに声をかけ、ついにある銀行のマネージャーに理解してもらい、1000万の融資を受けてその三合院で民宿「天空的院子」を開くことができた。

「1979年生まれの私は、よい時代に育ち、十分な教育も受けさせてもらいました。祖父母や両親からは、世の中が何をしてくれるかではなく、世の中を良くするために自分に何ができるかを考えるよう言われてきました」と、何培鈞はこの古い民家の再利用を考えた理由を語る。

竹山を訪れる観光客は増えたが、人口は8万人から5万人まで減少した。特に1999年の台湾大地震以降に減少し始め、新しいインターチェンジができたことで観光客が竹山を素通りするようになったことも大きい。町の中心にある台西客運のバスターミナルも乗客の減少で取り壊しの運命にあった。そこで古い民家とバスターミナルの再利用が何培鈞の生涯の使命となった。

異郷を故郷へ変える

竹山に泊まりに来た旅行者に、この町のことをもっと知ってもらおうと、何培鈞は地元の老舗企業と手を組み、民宿を「IKEA化」しようとしている。例えば、民宿で使った真綿の布団が心地良いと言う人がいれば、街で70年の歴史を持つ振益綿被店のハンドメイドの布団を紹介する。また民宿ではポン菓子を提供しており、それを作っている啓明米麩店を紹介している。

こうしたことから2010年、彼は「小鎮文創(小鎮は小さな町という意味)」という会社を設立して「観光客を社会学者に変える」プランを打ち出した。月7000元の家賃で2店舗が使える4階建ての建物を借り、創意ある若者にここで「ワークエクスチェンジ」をしてもらうというものだ。彼はまた「光点小聚」というプラットフォームを立ち上げ、定期的に講座やフォーラムを開いて、竹山の商店や農家のマーケティングと町の発展の道を探っている。

こうした活動のきっかけとなったのは、彼が自薦して雲林科技大学に講演に行ったことだ。そこでデジタルメディアデザイン学科の張文山先生が、企業と地場産業を結び付けるという彼の理念に共感してくれ、学生たちを連れて彼の民宿でワークエクスチェンジをしてくれたのである。この時の学生のアイディアから、それまで大きなビニール袋に入れて売られていたポン菓子が「一口米香」という名のクリエイティブ商品へと生まれ変わった。この商品を地元の生命保険会社や信用金庫などにギフト用として販売し、地元の商店に大きく貢献することができた。

ワークエクスチェンジでは、若者たちが竹山の物語のショートフィルムや旅行地図などを制作し、商店に竹で編んだQRコードを掛けるなどし、テレビが「小鎮文創」を取材に来た時も、町の老舗を宣伝した。

小鎮創生学:文化、旅、農業

竹山の夜は静かで、どの家もテレビの連続ドラマを見ている。通りを自転車で走りながら家々の窓をのぞいていくと、ドラマの内容がつながるほどだ。そこで何培鈞は、家業を継ぐために戻ってきた林家宏をさそって夜のジョギングを始めた。二人は走りながら、いろいろ話し合い、SNSで呼びかけて廟の門前に集合し、みんなで走ることにした。一度は数百人が一緒に走り、熱心な住民は物資を提供してくれたり、お茶を出してくれたりした。地元以外からの参加者もあったが、警察から治安維持が大変すぎると言われて停止せざるを得なかった。

何培鈞と林家宏は、いかにして竹山の竹芸産業を復興させるかも話し合っていた。

林家宏は元泰竹芸社の三代目で、その家業は竹産業の栄枯盛衰の縮図でもある。初代は耳かきを製造し、二代目は編み棒を作って商売は繁盛していたが、2005年に編み機が出現して編み棒は売れなくなった。2010年に家業を継いだ林家宏は業態転換を試み、2015年に環境にやさしい天然素材をアピールして竹製の歯ブラシを打ち出した。さらにDIYコースを開くなどして、現在は年間56万本を売り上げている。工場のほかに店舗も開き、そこでは竹のストローや元気凹豆杯などがよく売れている。竹細工の日用品の開発を続けていくことで斜陽産業を盛り立てようとしている。

一方、何培鈞は2013年に竹生活文化協会を立ち上げ、竹芸講師に依頼して竹工芸家を育成し、竹籠や花器などを作成して企業に売り込んでいる。

2015年、彼は使われなくなった台西客運の社宅を借り、5500本の竹ひごを編んで天井板と柱を覆った「竹青庭人文空間」とした。2018年には鶏肉や豚肉とタケノコの料理やスイートポテトなど、地元食材を用いた料理を出し始めて、小鎮文創の新しい活動の場となった。

今年(2019)、路線バスが再び台西客運ステーションまで来るようになり、一階の待合室には新たにオープンした台西氷菓店が入っている。そこで売られるのは竹製の器に盛られ、持ち帰り用にも竹の器が使われている。

現在、小鎮文創では「小鎮農春」と名付けたファーマーズマーケットを開いて竹製品や小規模農家の作物の販売に力を入れている。高校卒業とともに竹山を離れた林承陽は、3年前にがんで亡くなった父親を看取った後、機械関係の仕事を辞めて竹山へ戻り、84歳の母親の近くで暮らすことにした。彼はまず農業委員会農民学院で農業を学び、それから実家の農地を「艾合美農場」として耕し始めた。2018年からは安定的に収穫できるようになり、中でもヤングコーンは自然農法で育てており、甘みがあって歯ごたえがよく、毎月安定的に収穫できる。

「小鎮農春」マーケットでは地元の農産物をいろいろ扱っている。例えば十年以上前に有機認証を取得した茶農家の陳儀龍が夜明け前に収穫したばかりの竹山春筍と、甘くておいしいサツマイモが並んでいる。濁水渓社有機栽培範の蘇鏈琪はこう話す。「小鎮文創は私たちの商品デザインに協力してくれます。特にeコマースのルートは大きな助けになります。以前はあちこちで露店を出しても売れ残るのが心配でしたが、今は消費者から注文が入るので、朝採れのものを新鮮な状態で産地直送できます」

何培鈞はさらに起業を目指す若者を集めようとしている。ある日、彼が隣りの雲林県林内郷を通った時、道端でマントウ(饅頭)を売っている渠珈朵を見かけ、その場で竹山へ移住してこないかと声をかけた。渠珈朵は本当に竹山に移ってきて店を開き、光点小聚に参加し始め、小鎮文創の理念にしたがってサツマイモなど竹山の農産物を使ったマントウを作るようになった。このほかにも、手作り石鹸を売る陳思帆、竹材店二代目の邱炳昌、画家の顧孟菁らも、小鎮文創を基地として青年起業家グループを作っている。

遊学を受け入れて台湾の経験を輸出

Uターンして家業を継いだ林家宏にしろ、退職後に農業を始めた林承陽にしろ、移住してきた渠珈朵にしろ、小鎮文創に導かれて小さな町にビジネスチャンスをもたらし、雇用も増やしている。またマラソンなどのイベントに多くの町民が参加し、小さな町は活力にあふれている。これこそ「地方創生」の意義と価値と言えるのではないだろうか。小さな町の人口が高齢化し減少していくのに対応し、住民と地元企業が自発的に地域経済を盛り上げ、雇用や起業を促進し、退職者のUターンを呼び込むという「創意+革新+起業=創生」の目標を達成しているのである。

行政院は2019年を「創生元年」としたが、何培鈞は「創生」をこう定義する。「地方に持続可能なエコシステムを確立し、地方に核心として運できる能力を持たせる」ことだと。

何かのイベントを一回やって何も残らないというのでは「創生」にはならない。これまで数十年にわたり中央も地方も「町づくり」を推進し、古い町並みの振興や商店街の活性化などを進めてきたが、いずれもヒトとカネが重要な指標となっている。「しかし今は、どれだけの補助金を出して何回イベントをやったか、政治家が何回テープカットをしたか、を問うのではなく、地域の文化をどれだけ守れ、都会へ出ていた若者がどれだけ故郷に戻り、文化クリエイティブ産業が市場を得ているかどうかを問うべきです」

何培鈞の「創生学」は台湾で光を放っているだけではない。毎年100回を越える講演をしている彼は、マレーシアやシンガポール、香港などへ招かれることも多く、台湾の小さな町がこれほど深く考えて発展していることが人々を驚かせている。またトップダウンで「郷村振興」が推進されている中国大陸の各地へも講演に招かれるだけでなく、大陸の多くの企業や地方の指導者が台湾を視察に訪れ、中には竹山で「食、宿、学」の一日体験をしていく人もいる。

世界中の人を竹山人に

ここ数年、竹山鎮の人口は「急激な減少」から「穏やかな減少」へと改善されたが、他の地域から竹山への移住者を呼び込むために、何培鈞は「デジタル創生」を打ち出した。竹山を訪れて、地域に何らかの貢献をした人がQRコードをみ取ると、竹山の「デジタル住民」になれるというものだ。さらに現金をモバイル決済の「光幣」に交換すれば、ブロックチェーン技術を用いて消費の履歴が記録され、地元の農家や竹細工、文化クリエイティブ産業などをサポートする意義を持つ。これらのデータは将来的には地方行政の参考にもなる。

映画を見て泣いてしまうほど情にもろいという何培鈞だが、古民家や古いバスターミナル、そして竹山全体の活性化まで、14年にわたって勇敢に、かつ着実に夢を実現してきた。「どんな困難もすべて養分になり、一つ一つのチャレンジや経験はすべて逆転のチャンスになります」と言う。それは竹山の竹に譬えることができるだろう。竹は最初の3年は3センチしか伸びないが、4年目以降は毎年30センチも伸びるのである。

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